Damen hoopt zichzelf met top-tien te belonen in 2018

Toerwagen-coureur Kees Damen begint in 2018 aan zijn tweede seizoen in de klasse. Nadat het vorige seizoen een testjaar moest worden met hem nieuwe Volkswagen Golf, verliep het boven verwachting en werd hij in Rosmalen zelfs derde. “We hadden het niet verwacht, helemaal niet zelfs”, zei Damen in gesprek met DeCrozz.nl tijdens zijn eerste wedstrijd van het seizoen in Keijenborg. “We wilden eigenlijk alleen maar kijken wat we van de auto konden verwachten en we hadden niet verwacht dat we uiteindelijk zevende zouden worden.”

Naast de derde plaats die hij destijds bestempelde als een ‘groot cadeau’, bemachtigde Damen in Gendringen nog eens de pole-position voor de finale en een zevende plaats in de eindstand van het Eurol/Veka NK Autocross. Dat levert toch verwachtingen en ambities op voor het nieuwe seizoen, zou je zeggen. Damen wil de lat echter niet te hoog leggen. “Voor dit jaar zien we het wel waar we terecht gaan komen, we zien wel weer waar we eindigen. We doen het met een klein budget ten opzichte van andere teams en daarnaast komen er een aantal andere rijders bij waardoor het lastig is om te voorspellen waar we kunnen eindigen.”

Naast een klein budget, doet Damen al zijn werk ook met een klein team. “Wij doen eigenlijk alles met z’n tweeën. Ik en mijn neef Jeffrey. Hij doet in principe alles aan de wagen, hij is goed in het laswerk en daar heb ik echt heel veel aan. Wanneer je dat allemaal optelt ben ik heel tevreden als we in de top-tien eindigen.”

Buiten de prestaties is het vooral zaak om de finish te halen in iedere race. “Dat is gewoon belangrijk gebleken, heb ik vorig jaar gemerkt. Als je de finish aan het eind van de dag maar haalt, scoor je punten. Dat is dan ook ons streven voor dit seizoen. Ik zie heel veel jongens die altijd snel zijn, maar niet betrouwbaar en zodoende alsnog verliezen.” Dat bleek ook in Keijenborg waar na het gesprek nog de derde manche op het programma stond voor Damen. Na een uitstekende start schoot de Golf als een speer naar de eerste positie, maar de manche eindige in een enorme deceptie. “Er is een enorm gat in het motorblok geslagen, einde oefening voor vandaag en deze motor.” Het ging hier om de motor van afgelopen jaar, maar de motor van 2018 was zo goed als klaar om in de VW te kunnen hangen. “Zuur is het wel hoor op de eerste wedstrijd van het seizoen, maar gelukkig is hij bijna af.”

De onderlinge sfeer tussen rijders in de toerwagenklasse is momenteel beter dan Damen had verwacht. “Het is erg gemoedelijk en de omgang tussen rijders is erg positief”, voegde hij toe. “Dat heb ik weleens anders meegemaakt. Ondanks dat we elkaar soms raken op de baan, heb ik niet gemerkt dat er echte haat en nijd is. We zijn natuurlijk allemaal concurrenten van elkaar en natuurlijk zijn er mannen waar je zo nu en dan mee in de ‘clinch’ ligt. Maar als je op het einde van het jaar bij elkaar bent op een kampioensfeest zijn we het allemaal vergeten. Dat het zo was in deze klasse had ik niet verwacht.”

Interview door Joris Kammenga